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Harrisburg - 17 de mayo de 2021 - A petición de los senadores estatales Judy Schwank (D-Berks) y Lindsey M. Williams (D-Allegheny), el Comité de Política Democrática del Senado de Pensilvania celebró una audiencia pública virtual sobre el impacto del plan de rediseño del sistema estatal de educación superior de Pensilvania (PASSHE).

"Formo parte de la Junta de Gobernadores de PASSHE, y a través de ese cargo he tenido la oportunidad de reunirme con estudiantes, profesores, presidentes de universidades y fideicomisarios de todos los campus", dijo Schwank. "Sé de primera mano lo importantes que son estas instituciones tanto para los estudiantes que asisten a ellas como para las comunidades en las que están ubicadas. El sistema es un activo innegable para la Commonwealth. Tengo la esperanza de que a través de un diálogo honesto y constructivo, mis colegas y yo aprenderemos más sobre el estado actual de PASSHE y el impacto que el plan de integración tendrá en todos los aspectos del sistema. Nuestra tarea como legisladores, y la de todas las partes interesadas, es conseguir un plan que ayude al sistema a sobrevivir y prosperar. Muchos ciudadanos de Pensilvania cuentan con nosotros para dar estabilidad al sistema y ponerlo en marcha para servir a generaciones de estudiantes."

PASSHE ha abogado por un rediseño del sistema desde su revisión estratégica en 2016. La revisión integral se llevó a cabo porque los desafíos fiscales dentro de la red de 14 miembros de PASSHE mostraron que el curso financiero actual en el que se encontraban era insostenible.

La Ley 50 de 2020 proporciona la autoridad y la orientación para que la Junta de Gobernadores del PASSHE reestructure las instituciones del PASSHE.

"En los últimos meses, hemos escuchado al canciller Greenstein hablar de su propuesta de plan de rediseño, pero una de las cosas que faltan en esas conversaciones han sido las voces de los más directamente afectados por estos cambios: nuestros estudiantes, profesores y personal", dijo el senador Williams. "Nuestras escuelas del sistema estatal están destinadas a hacer un título universitario asequible para los estudiantes de Pensilvania, especialmente para nuestras minorías y los estudiantes de primera generación y en este momento, no estamos cumpliendo esa misión. Sigo teniendo preguntas y preocupaciones sobre el plan de consolidación propuesto y si va a proporcionar el tipo de alivio que nuestro sistema estatal en dificultades y nuestros estudiantes necesitan desesperadamente."

La Dra. Jamie Martin, Presidenta de APSCUF, afirmó que la consolidación de universidades en la región occidental (California, Clarion y Edinboro) y en la región nororiental (Bloomsburg, Lock Haven y Mansfield) son motivo de gran preocupación para ella y para los miembros de su sindicato de profesores.

"Las preocupaciones que tenemos para nuestros estudiantes van desde preguntas sobre la disponibilidad de cursos, especialmente las oportunidades de clases presenciales, y la forma en que se lograrán las reducciones de precios del 25% descritas en los planes", dijo Martin.

Ross Brumagin, presidente de AFSCME Local 2329 y electricista de alta tensión de la Universidad de Edinboro, dijo que le preocupaba que el actual plan de rediseño no diera prioridad al mantenimiento de los puestos de trabajo.

"Llevamos una década perdiendo constantemente puestos representados por AFSCME. Teníamos 231 puestos en 2011, 217 en 2015 y ahora solo tenemos 125. Acabamos de sufrir despidos en noviembre de 2020 debido a la llamada política de "sostenibilidad financiera" de PASSHE. Y encima proponen integrar Edinboro con las universidades de Clarion y California bajo el paraguas de una universidad acreditada, y eliminar aún más puestos de trabajo", dijo Brumagin.

Shawn O'Dell, presidenta de AFSCME Local 2360 y empleada y licenciada de la Lock Haven University, dijo que le preocupa que su título acabe siendo de una universidad no acreditada si continúan los planes de consolidación. 

Cameron O'Neill, estudiante junior de la Universidad de Bloomsburg y miembro del Honors College, dio testimonio de su experiencia como estudiante actual y de los retos a los que ella y sus compañeros se han enfrentado como consecuencia del aprendizaje en línea durante la pandemia del COVID-19. Afirmó que esta experiencia les ha hecho sentir aún más aprensión ante los planes de consolidación propuestos, que se basan en gran medida en modelos híbridos de educación en línea y presencial. O'Neill también expresó su preocupación por lo que consideró una falta de divulgación entre los estudiantes actuales sobre el proceso de consolidación y rediseño, y sobre si estaban a favor o no de este plan.

"Puedo confirmar que lo único que he recibido (y rellenado) en relación con nuestras necesidades era una encuesta en la que se pedía el nombre de las escuelas consolidadas. No había ninguna opción en esa encuesta que preguntara si pensábamos que era una buena idea", dijo O'Neill.

El Dr. Marc Stier, Director del Pennsylvania Budget & Policy Center, dijo en su testimonio con respecto a la experiencia de los estudiantes que la disminución de la asistencia a las escuelas PASSHE no es necesariamente el resultado de los cambios demográficos, sino el hecho de que los precios en estas instituciones han aumentado drásticamente.

"Las matrículas han aumentado drásticamente en las escuelas PASSHE a medida que la financiación estatal ha disminuido precipitadamente. La financiación estatal es ahora sólo el 38% del nivel de 1983-1984. El estado ocupa el puesto 47 de 50 estados en inversión per cápita en educación superior. A medida que el Estado ha disminuido, la parte de los costes que corresponde a los estudiantes ha aumentado drásticamente", dijo Stier.

La Dra. Dale-Elizabeth Pehrsson, Presidenta de la Universidad Clarion y Presidenta interina de la Universidad Edinboro, declaró en la audiencia por qué PASSHE considera que el rediseño y la consolidación son necesarios: "Vemos la integración como el siguiente paso en esta evolución, un paso que conlleva incertidumbres inevitables, pero que también es necesario para garantizar que podemos seguir sirviendo a nuestra misión y a los estudiantes que constituyen su núcleo."

"La integración permitirá a estas tres instituciones hermanas del oeste de Pensilvania aprovechar sus puntos fuertes colectivos y ofrecer a los estudiantes una gran cantidad de oportunidades que no se encuentran en ninguna institución por separado", prosiguió Pehrsson.

El Dr. Dan Greenstein, Canciller de PASSHE, también participó en la audiencia de hoy y respondió a las críticas de que el proceso de rediseño no ha sido transparente ni ha estado centrado en los estudiantes. Dijo que estaba agradecido por la retroalimentación que ha escuchado hoy y de la periodo de comentarios públicos disponible aún en curso en el proceso de rediseño del PASSHE.

En respuesta a las preguntas sobre por qué este proceso lo que ocurre ahora y por qué no podría esperar un período de tiempo más largo, Greenstein dijo: "Al no abordar estos problemas y seguir empujándolos por el camino hacemos que las desigualdades dentro de nuestro sistema peor."

Greenstein afirmó que, basándose en las predicciones financieras de los últimos 10 años, las tendencias de lo que les ocurrirá a las universidades si no se hace nada son claras, y acabarán quedándose sin fondos para funcionar con éxito.

"Como alguien con una deuda estudiantil significativa después de obtener un título de postgrado, sé lo importante que es para los residentes de Pensilvania tener acceso a una educación superior de calidad y asequible. Estoy muy agradecido por todos los que se unieron a nosotros en esta audiencia de hoy para seguir discutiendo las mejores opciones para crear un sistema estatal de Pensilvania de la educación superior que da prioridad a los estudiantes, profesores y las comunidades que albergan las instituciones educativas de Pensilvania", dijo el senador Katie Muth (D- Berks / Chester / Montgomery), presidente del Comité de Política Demócrata del Senado.

A continuación figuran todos los participantes en la audiencia de hoy:

  • Dr. Jamie Martin, Presidente de APSCUF
  • Cameron O'Neill, Junior en la Universidad de Bloomsburg (Honors College)
  • Justina Arena, Junior en la Universidad de California
  • Ross Brumagin, Presidente AFSCME Local 2329, Electricista de Alta Tensión de la Universidad de Edinboro
  • Shawn O'Dell, Presidente AFSCME Local 2360, Lock Haven University Clerk Typist 3
  • Dr. Marc Stier, Director, Pennsylvania Budget & Policy Center
  • Dr. Dan Greenstein, Canciller
  • Aaron Walton, Presidente, Universidad de Cheyney
  • Dra. Dale-Elizabeth Pehrsson, Presidenta de la Universidad Clarion y Presidenta interina de la Universidad Edinboro
  • Mia Swales, administradora estudiantil, Lock Haven University

La grabación completa de esta mesa redonda, así como los testimonios escritos de los participantes, pueden consultarse en senatormuth.com/policy. Una grabación completa de esta audiencia también se puede encontrar en el página de Facebook de los demócratas del Senado de Pensilvania.